טייסות החיל

טייסת "ענקי המדבר"

ב-15 במאי 1963 הוקם בלוד גף שהיה כפוף לבסיס תל-נוף. הגף כלל חמישה מטוסי סטרטוקרוזר ("ענק") מדגם אזרחי שנרכשו בארה"ב וזוג מטוסי דקוטה שהועברו אליו מטייסת "הפילים". הגף הוקם לביצוע משימות תובלה, הנחתה, סיור וביצוע משימות מיוחדות. ב-1 ביולי 1964 הפך הגף לטייסת "הבינלאומית", ולמפקדה מונה רס"ן אריה עוז. עיקר משימותיה של הטייסת בשנים הראשונות היו טיסות לחו"ל, בעיקר לאפריקה. הייתה זו תקופת השיא ביחסי ישראל-אפריקה. מטוסי "ענק" ביצעו את כל טיסות התובלה ליבשת השחורה, כשהם נושאים מטענים ונוסעים.

מלחמות ומבצעים
במחצית השנייה של שנות ה-60 הפשירו האמריקאים במקצת את ההגבלות שהטילו על מכירת מטוסים צבאיים לישראל. במסגרת זו נרכשו מספר מטוסי תובלה מיושנים מדגם "סטראטופרייטר" (הגרסה הצבאית של ה"סטרטוקרוזר") שהוצאו משירות חיל-האוויר האמריקאי. ארבעה מטוסים הגיעו בתחילת שנת 1967 ושופצו במשך כשנה עד להצבתם בטייסת. בין השנים 1973-1967 רכש חיל-האוויר סטרטוקרוזרים נוספים בעלי יכולת תדלוק אווירי.

במהלך מלחמת ששת הימים הפעילה הטייסת לצד מטוסיה גם מטוסי דקוטה של חיל-האוויר הצרפתי, שנמצאו ערב המלחמה בשיפוצים בתעשייה האווירית וגויסו למלחמה. במלחמה עצמה ביצעו מטוסי ה"ענק", משימה בלתי שגרתית של הצנחת חביות דלק ומיכלי מים לכוחות השריון בסיני. משימותיה במלחמה כללו ממסר קשר, הצנחות ותובלות. ב-17 בספטמבר 1971 הופל מטוס "ענק" של הטייסת, שהיה בגיחת צילום מעל סיני כתוצאה מפגיעת טיל 2-SA. שבעה מתוך שמונה אנשי הצוות נספו.

משימה מקראית: השבת הערודים
ב-14 בספטמבר 1972 השתתפה הטייסת במשימה מיוחדת במינה: הטסת תריסר ערודים, חמורי בר מקראיים, שנכחדו מהארץ. המבצע יצא אל הפועל לאחר שמנכ"ל רשות שמורות הטבע דאז, אברהם יפה, הצליח לרתום את חיל-האוויר וכן סוחר חיות איטלקי, תושבי כפר נידח באתיופיה, כדי להחזיר את הערודים לישראל. הטייסת קלטה שנה קודם לכן את שני מטוסי ההרקולס הראשונים בחיל-האוויר. ההרקולס היה מטוס התובלה היחיד של חיל-האוויר, שהיה מסוגל לנחות ולהמריא ממסלולי עפר, כפי שדרשה המשימה. באותה תקופה ביצעה הטייסת טיסות תובלה סדירות לאתיופיה ובאחת מהן, כשהמטוס היה ריק, הוחזרו הערודים.

בתחילת מלחמת יום הכיפורים היו בטייסת מטוסי "ענק" וכן זוג מטוסי קרנף, שהועברו מאוחר יותר לטייסת "הציפור הצהובה" החדשה. עם פתיחת המלחמה נזקק חיל-האוויר בדחיפות למטוסי תובלה גדולים, הן לצורך הטסת חיילים אל ומחזית הלחימה והן לצורך הטסת ציוד ואספקה מחו"ל. לשם כך גייס החיל זוג מטוסי בואינג 707, שנמצאו בשלבי השיפוץ האחרונים בתעשייה האווירית. במהלך המלחמה ביצעה הטייסת גיחות תובלת ציוד וכוח אדם, פינוי נפגעים, לוחמה אלקטרונית וממסר.

הגעת הראמים וטיסתם לאנטבה
ב-4 בנובמבר 1973 נקלט מטוס הראם (בואינג 707) הראשון בטייסת באופן רשמי. במהלך שנת 1974 קלטה הטייסת ארבעה מטוסים נוספים. עם תחילת הפעלתו של הראם בחיל-האוויר, התעורר הצורך לרכוש מטוסים נוספים מסוגו, משום שכושר נשיאתו הרב, מהירותו הגבוהה וזמן השהייה הארוך שלו באוויר, הפכו את המטוס לאידיאלי למילוי מגוון רחב של משימות צבאיות.

ב-4 ביולי 1976 השתתפו שני מטוסי ראם מהטייסת במבצע לחילוץ בני הערובה הישראליים מאנטבה שבאוגנדה, שנחטפו בטיסת מטוס "אייר פראנס". ראם אחד הוכשר לשמש בית-חולים מעופף, ונחת לאסוף פצועים בשדה-התעופה של ניירובי שבקנייה ואילו השני שימש כחדר פיקוד מעופף, ממנו שלטו על המבצע סגן הרמטכ"ל ומפקד חיל-האוויר.

מקבלים משימות חדשות
לאחר הפיגוע במלון "סבוי" בשנת 1975, התחוור כי לא די באמצעים הנמצאים ברשות צה"ל כדי למנוע חדירת מחבלים מכיוון הים. המענה לצורך מבצעי זה נמצא בסיורי ים מן האוויר, וביוני 1977 הודיע מפקד חיל-הים על ההחלטה לרכוש שלושה מטוסים. במקביל פורסמה בחיל-האוויר הוראת ארגון להקמת הגף במסגרת הטייסת "הבינלאומית". הגף כלל מטוסי "סי סקאן" (שחף), מטוסים ייעודיים לסיור ימי, המצוידים במכ"ם ובמערכות לגילוי מגנטי. בגף הימי של טייסת "ענקי המדבר" משרתים זה לצד זה צוותים של חיל-הים וטייסים מחיל-האוויר.

משנת 1978 ואילך, החלו הראמים של הטייסת למלא משימה ייצוגית-טקסית: תובלת נשיאים, ראשי ממשלות ובעלי תפקידים חשובים לחו"ל. עם זאת, המשיכה הטייסת למלא את תפקידה המבצעי: ב-1באוקטובר 1985 תקפו שמונה בזים מטייסות "חוד החנית" ו"אבירי הזנב הכפול" את מפקדת אש"ף ב"חמאם א-שאט" בטוניס. הטייסת השתתפה בתדלוק מטוסי התקיפה ובהובלת חדר הפיקוד.

מבצעים הומניטאריים והעלאת יהודי אתיופיה
בספטמבר 1985, יצא מטוס "בואינג" של הטייסת למכסיקו לצורך סיוע לנפגעי רעש האדמה, שהתחולל שם ימים ספורים קודם לכן. ב-7 בדצמבר 1988 המריא מטוס ראם לארמניה, לאחר שהתחוללה רעידת חזקה אדמה שגרמה לנזקים חמורים בנפש וברכוש. המטוס הוביל משלוח של צוותי חילוץ ורפואה וציוד רפואי,במטרה להעניק סיוע הומניטארי לנפגעי הרעש.

בין ה-25-24 במאי 1991 בוצע מבצע רחב היקף להעלאת יהדות אתיופיה. תוך יומיים הועלו ארצה כ-14,500 עולים במטוסי ראם, מטוסי קרנף ומטוסי חברת "אל-על". שישה מטוסי ראם מהטייסת ביצעו 12 גיחות בשני סבבים והביאו 5,600 עולים. בעקבות מלחמה בין שבט הטוטסי ושבט ההוטו ברואנדה, סייע חיל-האוויר בהטסת עזרה רפואית ומזון לפליטים בגבול רואנדה-זאיר .במסגרת המבצע ביצעה הטייסת שש גיחות לתובלת ציוד, תרופות ואנשי המשלחת.

בעקבות פיצוץ בנין הקהילה היהודית בבואנוס איירס ב-1994, הטיס ראם מהטייסת צוות סיוע ו-20 טון של מטען ציוד והצלה, לסיוע. המשלחת הוחזרה על-ידי הראם בגמר עבודות הפינוי והחילוץ ב-27 ביולי.
בעקבות מלחמת האזרחים ביוגוסלביה, החליטה ממשלת ישראל על מתן סיוע לפליטים המוסלמים בבוסניה. ב-25 ביולי 1995 הטיס ראם של הטייסת מטען של 20 טון ציוד ותרופות לסיוע לפליטים. הסיוע נערך תוך שיתוף פעולה עם חיל-האוויר הירדני.

בשנים הבאות השתתפה הטייסים במבצעי סיוע רבים נוספים מסביב לעולם. ב-2002, לאחר פיגוע טרור במומבסה שבו נהרגו שלושה ישראליים ו-13 קנייתים, המריאו המטוסים לעבר אפריקה כשהם נושאים צוותי חילוץ ופינוי, משלחת רפואית ואפילו מנות דם. ב-2006 הטיסה הטייסת משלחת סיוע וחילוץ לקניה, לאחר קריסה של בניין בבירה ניירובי. ב-2010, לאחר שצונאמי שטף את חופיה של יפן וגרר גם אסון גרעיני, טסו צוותי הטייסת מרחק של 10,000 ק"מ והעבירו למדינה עשרות טונות של ציוד רפואי, ביגוד וציוד סיוע נוסף.

ענקי המדבר
ב-2010 שינתה טייסת "הבינלאומית" את שמה והפכה באופן רשמי לטייסת "ענקי המדבר", שם שרימז על מעבר הטייסת דרומה לבסיס נבטים. "בשנים האחרונות עברה הטייסת שינוי מהותי במשימותיה, תפיסת ההפעלה ואפילו הבסיס שלה", הסביר אז מפקד הטייסת, סא"ל אמיר. "בעבר ביצענו משימות רבות וביניהן תדלוק, איסוף מודיעין ותובלה אך בעיקר טיסות לחו"ל ותובלת בכירים ומשם נגזר השם הקודם. כיום רוב העיסוק שלנו הוא סביב המתארים המבצעיים, בתדלוק ובמשימות מיוחדות".

סמל טייסת "הבינלאומית"
סמל טייסת "הבינלאומית"