בטאון חיל האוויר

ביטאון
גליון 146 (247) 01/08/02

באוויר העולם

מישהו חייב לעצור אותו

סטיב פוסט, המיליונר האמריקאי חובב הסכנה, הוא האדם הראשון שהקיף את כדור-הארץ בכדור פורח, לבדו, ללא חניות ביניים אחרי ששבר שיאים גם בטיפוס הרים, בשחייה ובשיט, הוא מתכנן עכשיו להטיס גלשן דו-מושבי מיוחד לגובה של 62 אלף רגל בשכבת הסטרטוספירה ולנסוק משם למאה אלף רגל!

עמיר רגב

הרומנטיקנים שבינינו יראו בו גלגול מודרני של ד"ר סמואל פרגוסון, גיבור הספר "חמישה שבועות בכדור פורח" של ז'ול ורן - והציניקנים אולי יגלו בו דמיון למר קרפד, ההרפתקן העשיר והמפוזר מ"הרוח בערבי הנחל" של קנת' גראהם. אבל - כך או כך, סטיב פוסט כבר נכנס להיסטוריה.
פוסט, מיליונר אמריקאי מכור להרפתקאות ולאדרנלין, נולד בקליפורניה בשנת 1944. כבר בגיל צעיר הוא הצטרף לצופים האמריקאים, שם התמכר לתחביבו הראשון - טיפוס הרים. בשנתו הראשונה באוניברסיטת סטנפורד כבר טיפס לבדו עד פסגת הר "מאטרהורן" הסמוך לפאלו-אלטו. משם המשיך לאוניברסיטה בוושינגטון ואחר-כך לעולם העסקים הפיננסיים - גם שם, עמיתים מספרים שהוא תמיד היה מוכן לקחת סיכונים גדולים יותר מכל אלו שסבבו אותו. הסיכונים האלו הם גם אלו שעשו לו את הונו העצום, שפינה לו זמן ומשאבים לתשוקתו האמיתית - הסכנה.
"אני מתפקד הכי טוב כשאני תחת לחץ", הוא נהג לומר תמיד לאנשים הסובבים אותו.
אין ספק, פוסט הוא סוג של ג'נטלמן הרפתקן, טיפוס שנעלם כמעט לחלוטין בתחילת המאה העשרים, אחרי שכל הארצות התגלו, כל השיאים נשברו והאימפריה הבריטית החלה להתפרק. מעט מאוד פסגות ושיאים נותרו אז כדי להישבר - ופוסט, כך נראה, החליט שהוא ירשום על שמו כמה שיותר מהם. אחרי טיפוס ההרים הוא עבר לשחייה וצלח לבדו את התעלה הבריטית. משם לשיט - בתחום זה הוא שבר שיאי זמן בשיוט בים התיכון. אחר-כך ניתן היה למצוא אותו במסלול מירוצי המכוניות ואפילו במסע מזחלות שלג באלסקה.
אבל האובססיה הגדולה של פוסט היתה ונשארה המסע בכדור פורח. ב-1998 הוא חבר לטיפוס דומה לו - המיליונר ההרפתקן הבריטי והבעלים של תאגיד "וירג'ין", ריצ'ארד ברנסון. יחד ניסו השניים להיות הראשונים שיקיפו את העולם בכדור פורח ללא חניה. הם גמאו למעלה ממחצית היקפו של כדור-הארץ, עד שמזג-אוויר סוער כפה עליהם נחיתת אונס ליד הוואי. חודש לאחר-מכן הצליחה קבוצה אחרת של הרפתקנים במשימה. אדם רגיל היה נשבר ומוותר - אבל לא פוסט. במקום להתקפל, הוא החליט שהוא עומד להיות האדם הראשון שיעשה את המסע לבדו - משימה מסוכנת פי כמה.
חמש פעמים ניסה פוסט ונכשל: פעם אחת הסתיים מסעו בקנדה, קרוב יחסית לבית. בפעם הבאה הוא נעצר רק בהודו. בפעם אחרת, כאשר סופה קרעה את הבלון שלו מעל אוסטרליה, הוא צלל לתוך ים האלמוגים ובקושי ניצל. בתחילת חודש יוני האחרון הוא ניגש לניסיון השישי שלו. הפעם הוא קרא לבלון שלו "רוח החירות".
פוסט המריא מקווינסלנד שבמערב אוסטרליה, אתר שיגור שונה מזה שבדרך כלל הוא נוהג להמריא ממנו - וושינגטון בארצות-הברית. 13 ימים וחצי מאוחר יותר, ואחרי שגמא למעלה מ-19,000 מיילים, חצה בלונו של פוסט קו בלתי-נראה בנקודת האורך של 117 מעלות והשלים את מסעו. השלים - אך לא סיים, כי עדיין עמדה לפניו בעיית הנחיתה.
בעודו מתקרב לקרקע במהירות גדולה, נשען פוסט אל מחוץ ל"גונדולה" התלויה מתחת לבלון הפורח, משך בכבל שאמור להוציא אוויר חם מהבלון, ו.... שום דבר. הכבל לא פעל והבלון המשיך להיגרר לאורך האדמה במהירות. אולי העובדה שהשיא שהוא כה רצה כבר בידיו, עזרה לפוסט לפעול בקור-רוח ונחישות. לאורך שלושה מיילים הוא המשיך לנסות ולהפעיל את הכבל, כשלבסוף הצליחו לעשות זאת בשבילו חברי צוות הקרקע, שמשכו את הכבל שנגרר על האדמה. האוויר החם יצא, הבלון נעצר ופוסט חש שוב את מגעה הבטוח של האדמה מתחת לרגליו.

מה הלאה? החלל החיצון

"זו הרגשה נפלאה, זו ההרפתקה הגדולה ביותר שאדם יכול להיות מעורב בה", אמר פוסט לצוותי התקשורת שהמתינו לו בקו הסיום. הדבר השני שאמר היה כי לעולם לא ישוב ויטוס בכדור פורח. "זה הדבר המסוכן ביותר שעשיתי בחיים שלי", אמר. ומה הלאה? החלל החיצון, לא פחות.
חמישה שבועות לאחר נחיתתו, פוסט כבר נצפה בניו-זילנד, שם הוא עורך טיסות מבחן בגלשן דו-מושבי מיוחד, אותו הוא מתכנן להטיס לתוך שכבת הסטרטוספירה, לגובה של 62 אלף רגל - או 19 קילומטרים. רק לשם השוואה, זה בערך הגובה בו משייטים מטוסי צילום וביון מגביהי טוס. אם יצליח להגיע לשם, הוא מתכנן לנסוק לגובה של מאה אלף רגל, שהם 30 קילומטר - גובה הנחשב כגבול הנמוך של החלל החיצון ושכל טייס המגיע אליו מקבל כנפי אסטרונאוט.
תוכניתו של פוסט היא לרכב על "גל ההרים" - תופעה ברומטרית ייחודית לתקופת הקיץ באיזור הקוטב הדרומי, שבה קונוס של רוחות חזקות יכול לדחוף כל עצם לעבר הגבהים האסטרונומיים האלו. פוסט יהיה חייב לטוס בדיוק במהירות של 412 מיילים לשעה - אם יטוס לאט יותר, הגלשן שלו יזדקר ויסתחרר ואם יטוס מהר יותר, הוא יתחיל להתפרק באוויר. בינתיים הוא עסוק בטיסות ניסוי בגבהים נמוכים יחסית, כדי ללמוד ולתפקד בחליפות לחץ.
עדיין לא נקבע תאריך לטיסה שבה ינסה לחדור לסטרטוספירה בגלשן. מיותר לציין שאם יצליח, יהיה פוסט האדם הראשון שניסה זאת.

עוד באותו מדור

רוסיה מציעה: כיבוש המאדים - עד 2015

תוכנית החלל הרוסית הציבה לעצמה יעד חדש ושאפתני: משימה מאוישת למאדים, הכוללת ששה אסטרונאוטים שיגיעו בשתי ספינות חלל ושלושה מהם יחיו כחודשיים על הכוכב * עתה נותרה רק בעיה פעוטה: 20 מיליארד דולר למימון

לוח זמנים חדש למעבורות נאס"א

בשעה שהמומחים הטכניים של נאס"א נוברים "מתחת למכסי המנועים" של צי המעבורות, בהם התגלו לאחרונה סדקים מסוכנים, נושאים מדעני הסוכנות את עיניהם אל השמיים ומעבר להם * הסיבה פשוטה: תהליכים שתהיה להם השפעה שווה ומכרעת על לוח משימות המעבורות עד סוף השנה